¿Y si hubiera una extinción masiva hace 19 millones de años? Esta es la nueva teoría de varios investigadores, pero persisten algunas incertidumbres.

Las extinciones masivas que aniquilan gran parte de la vida han remodelado la historia de la vida en nuestra Tierra. Hasta ahora hemos conocido cinco momentos (los 5 Grandes) conocidos como extinciones masivas, el más importante de los cuales ocurrió hace 251 millones de años, durante la transición entre el Pérmico y el Triásico. Lo que pensamos que era la última gran extinción masiva, hace 65,95 millones de años, vio a la mayoría de los dinosaurios extinguirse en un tiempo relativamente corto. Los investigadores creen que han identificado un reinicio global desconocido. Habría tenido lugar hace unos 19 millones de años.

Esta extinción tuvo lugar en océanos de todo el mundo y diezmó poblaciones de tiburones, entre otros. Todavía no se han recuperado del daño, sugiere un artículo publicado en la prestigiosa revista Science.

La forma en que los científicos descubrieron este fenómeno es en sí misma una historia fascinante. La piel de un tiburón está formada por multitud de pequeños dientes, que están inclinados hacia atrás. Esto le da a la piel la apariencia de papel de lija (para el que se usaba en el pasado). Estas escamas funcionan como una armadura protectora y sus crestas también reducen la resistencia cuando los tiburones nadan. Son microscópicos, apenas del ancho de un cabello humano, pero los tiburones pierden cien de estos dientes de piel por cada diente que pierden, lo que los hace comunes en el registro fósil. Esta abundancia los hace invaluables para los científicos que buscan comprender el pasado.

En 2015, Elizabeth Sibert, oceanógrafa y paleontóloga de la Universidad de Yale, recibió una caja de barro con una historia que se remonta a unos 40 millones de años. La arcilla rojiza, extraída de dos núcleos de sedimentos perforados profundamente en el fondo del océano Pacífico, contenía dientes de pez, dientes de tiburón y otros microfósiles marinos. Usando un microscopio y un cepillo muy fino, Sibert excavó los dos sedimentos y contó el número de fósiles en muestras separadas por cientos de miles de años.

De 88 a 9 especies

A la mitad de su recopilación de datos, notó un cambio abrupto en el registro fósil. Hace 19 millones de años, la relación entre dientes de tiburón y dientes de pez cambió drásticamente. Las muestras más antiguas que estos 19 millones de años contenían típicamente un diente de tiburón por cada cinco dientes de pez (una proporción de aproximadamente el 20%), pero las muestras más recientes tenían proporciones más cercanas al 1%. Esto significa que los tiburones de repente se volvieron mucho menos comunes que los peces, en un momento conocido como el Mioceno temprano.

Sibert y sus colegas también encontraron, en un estudio anterior que utilizó el mismo conjunto de datos, que el número de tiburones disminuyó alrededor del 90% hace 19 millones de años.

Básicamente, los tiburones se han ido casi por completo y debe haber sucedido algo drástico. Pero aún surge la pregunta de si hubo una extinción real o si los tiburones simplemente perdieron su importancia durante este tiempo. Investigaciones adicionales sobre las variaciones de 1300 dientes de piel llevaron al descubrimiento de 88 especies de tiburones diferentes, lo que obviamente no da una imagen exacta del número de especies de tiburones existentes en el mundo en ese momento, pero da una idea de la diversidad. Este número se reduce a solo 9 especies hace unos 19 millones de años.

Causa

La disminución en la diversidad de tiburones sugiere que estaban casi extintos en esta época. De hecho, este evento fue probablemente incluso más desastroso para los tiburones que el impacto de un asteroide que mató a los dinosaurios hace 66 millones de años. Solo una pequeña proporción sobrevivió en este mundo posterior a la extinción.

Los efectos de esta extinción probablemente se sintieron en todo el mundo. Los resultados consistentes de los dos núcleos de sedimentos, separados por miles de kilómetros, sugieren que este es verdaderamente un evento global. Por el momento, se desconoce la causa de esta extinción masiva. No hubo un cambio climático significativo durante el Mioceno temprano, y no hay evidencia de un impacto de asteroide en este momento.

Los tiburones modernos también han comenzado a diversificarse nuevamente dentro de 2 a 5 millones de años después de su extinción, pero son solo una pequeña parte de lo que alguna vez fueron los tiburones.