Un estudio revela los secretos del cometa 46P / Wirtanen

Un estudio revela los secretos del cometa 46P / Wirtanen

Study reveals secrets of comet 46P/Wirtanen

En 2018, el cometa 46P / Wirtanen hizo su mayor acercamiento a la Tierra el 16 de diciembre de 2018. Debido a la proximidad a las vacaciones, el cometa fue apodado el “Cometa de Navidad” y exudaba un interesante brillo verde. Pasó a 7,1 millones de millas de la Tierra, que es el paso más cercano que había hecho a la Tierra en siglos.

Si bien 46P / Wirtanen se ha ido durante años, estudiar en el cometa ha continuado. Recientemente, se publicó un estudio y descubrió que estaba liberando una cantidad inusualmente alta de alcohol a su paso por nuestro planeta. El científico de John Hopkins, Neil Dello Russo, dijo que 46P / Wirtanen tiene una de las proporciones de alcohol a aldehído más altas medidas en cualquier cometa hasta ahora. Según Russo, esa proporción les brinda a los científicos información sobre cómo se distribuían las moléculas de carbono, oxígeno e hidrógeno en el sistema solar temprano donde se formó el cometa.

Los investigadores del Observatorio Keck recopilaron datos sobre el cometa que revelaron otra característica extraña. Por lo general, cuando un cometa orbita más cerca del sol, las partículas congeladas en el núcleo se calientan y hierven, pasando de hielo sólido a gas, sin pasar por la fase líquida por completo en un proceso llamado desgasificación. La desgasificación es responsable del coma, que es la nube de gas y polvo que brilla alrededor del núcleo del cometa.

A medida que un cometa se acerca al sol, la radiación solar aleja parte del coma del cometa creando la cola icónica por la que son conocidos. El descubrimiento interesante sobre 46P / Wirtanen es que los datos de Keck muestran que otro proceso además de la radiación solar está calentando el cometa. Los investigadores encontraron que las temperaturas medidas para el gas de agua en el coma no disminuían significativamente con la distancia al núcleo, lo que implica un mecanismo de calentamiento.

Una posible explicación es una reacción química con la luz solar que ioniza algunos átomos o moléculas en el coma cerca del núcleo, lo que libera electrones de alta velocidad. Cuando esos electrones chocan con otras moléculas, transfieren algo de energía cinética y calientan el gas de agua en la coma. Otra posible razón es que pueden estar saliendo trozos sólidos de hielo del cometa. Ese proceso se ha visto en otros cometas en el pasado, y esos trozos de hielo pueden sublimarse a medida que se alejan del núcleo y liberan energía más allá en el coma. Los científicos continúan estudiando los datos recopilados sobre el cometa para intentar revelar más secretos del cometa.

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