Un estudio dice que los procesos geoquímicos conocidos no pueden explicar el metano de Encelado

Un estudio dice que los procesos geoquímicos conocidos no pueden explicar el metano de Encelado

Un estudio dice que los procesos geoquímicos conocidos no pueden explicar el metano de Encelado

Recientemente se publicó un nuevo estudio en Nature Astronomy que concluyó que los procesos geoquímicos conocidos no pueden explicar los niveles de metano medidos por la nave espacial Cassini en la gélida luna Encelado de Saturno. El equipo dice que es probable que esté funcionando un proceso desconocido de producción de metano escondido en el océano debajo de la capa helada de la luna. Los científicos saben que las columnas de agua gigantes brotan de Encelado, y durante mucho tiempo se han preguntado si el océano subterráneo que se cree que se encuentra entre el núcleo rocoso de la luna y su caparazón helado podría albergar vida.

La nave espacial Cassini detectó concentraciones relativamente altas de ciertas moléculas asociadas con respiraderos hidrotermales en el fondo del océano en la Tierra. Las moléculas detectadas incluyeron dihidrógeno, metano y dióxido de carbono. Los altos niveles de metano descubiertos en las columnas que Cassini investigó fueron particularmente inesperados.

Los investigadores del proyecto querían saber si era posible que microbios similares a la tierra pudieran estar comiendo el dihidrógeno y produciendo metano en las cantidades detectadas por Cassini. Los microbios de ese tipo se conocen como metanógenos. Los científicos quieren explorar ese océano subterráneo, pero tenga en cuenta que hacerlo requeriría una misión de inmersión profunda extremadamente desafiante que no está a la vista durante un par de décadas.

Los investigadores del estudio construyeron modelos matemáticos para calcular la posibilidad de diferentes procesos, incluida la metanogénesis biológica, para explicar los datos de Cassini. El equipo utilizó nuevos modelos matemáticos que combinan la geoquímica y la ecología microbiana para analizar los datos de la pluma y modelar los procesos potenciales que podrían explicar las observaciones.

La conclusión fue que los datos de Cassini eran consistentes con la actividad de los respiraderos hidrotermales microbianos o con procesos que no involucran formas de vida pero son diferentes de los que se sabe que ocurren en la Tierra. La actividad hidrotermal en la Tierra ocurre cuando el agua de mar fría se filtra en el fondo del océano y circula a través de la roca subyacente. Luego, cuando pasa cerca de una fuente de calor, como una cámara de magma, vuelve al agua a través de respiraderos hidrotermales. Los científicos sospechan que procesos similares en Encelado son responsables de la erupción de las plumas de su superficie.

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