Solar Orbiter anota un primer avistamiento inesperado para el generador de imágenes del Sol de la NASA

Solar Orbiter anota un primer avistamiento inesperado para el generador de imágenes del Sol de la NASA

Solar Orbiter scores an unexpected first sighting for NASA’s Sun imager

Es posible que la NASA y el Solar Orbiter de la ESA aún no estén en pleno funcionamiento, pero eso no ha impedido que la sonda del Sol capture uno de sus primeros chorros de plasma cargado magnéticamente de la corona de nuestra estrella más cercana. Es uno de los primeros datos extraídos de la nave espacial después de un largo año de viaje desde la Tierra al Sol, donde los científicos esperan que ayude a responder preguntas persistentes sobre el impacto de la actividad solar en nuestro planeta.

A medida que avanzan los eventos astronómicos, la eyección de masa coronal (CME) es bastante dramática. Los puntos activos en la superficie del Sol se encienden, con aerosoles de plasma de la corona solar saliendo al espacio. Eso viene con un campo magnético, por supuesto, y la tormenta geomagnética resultante puede afectar la propia magnetosfera de la Tierra.

Es la causa de la aurora boreal, también conocida como la aurora boreal, entre otros cambios visuales, pero el impacto puede ser aún más significativo en otros lugares. Las transmisiones de radio pueden verse afectadas por concentraciones magnéticas agravadas, mientras que los altos niveles de flujo pueden incluso dañar la infraestructura eléctrica provocando cortes o satélites en órbita alrededor de la Tierra.

Sin embargo, potencialmente aún más impactante es el efecto que las CME podrían tener en los seres humanos desprotegidos. Si bien la atmósfera de la Tierra actúa como un amortiguador para detener cambios físicos graves, los astronautas en el espacio o aquellos en planetas sin la misma protección atmosférica podrían estar en riesgo de los llamados cambios del “clima espacial”.

Averiguar exactamente qué sucede entre el Sol y la Tierra es una de las tareas que tiene por delante el Solar Orbiter. Lanzado a principios de 2020, está destinado a ayudar a identificar algunas de las causas e impactos de las CME y cómo se propagan a través del Sistema Solar. La nave espacial también enviará los primeros primeros planos del Sol, incluso desde altas latitudes solares, compartiendo imágenes de las regiones polares por primera vez.

Sin embargo, antes de todo eso, es necesario verificar todos los sistemas antes de que el Solar Orbiter se encienda por completo en noviembre de 2021. Fue durante una de esas verificaciones, de hecho, que no se registraron una, sino dos CME inesperadas en lugares bastante cercanos. El 12 de febrero de 2021, el generador de imágenes heliosférico Solar Orbiter (SoloHI), el generador de imágenes ultravioleta extremo y el coronógrafo Metis registraron datos sobre dos erupciones en el transcurso de un solo día.

Esa información ha tardado en regresar a la Tierra, recuerde, debido a dónde estaba la nave espacial cuando ocurrieron las CME. Desde la perspectiva de la Tierra, Solar Orbiter en realidad estaba emergiendo de detrás del Sol. Sus instrumentos se encendieron justo a tiempo para la primera CME, aunque el ancho de banda ha sido tan bajo que ha tomado algún tiempo para que la caché de datos completa se transfiera a casa.

Mientras que el generador de imágenes ultravioleta extremo de la ESA y Metis han capturado datos CME antes, esta fue la primera vez para SoloHI. De hecho, no hubiera sido posible si no fuera por las actualizaciones terrestres de las antenas en la Tierra. Como resultado de las mejoras en la conectividad, los sistemas se encendieron un poco antes de lo que se había planeado inicialmente.

Aun así, este es un bocado en lugar del Solar Orbiter en su máxima eficacia. El SoloHI estaba, por ejemplo, rastreando en menos del 15 por ciento de su cadencia normal, ya que la NASA intentó reducir la cantidad de ancho de banda de datos requerido.

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