¿Qué es un disco duro EAMR y cómo funciona?

Los discos duros son como las impresoras: la tecnología es tan antigua y bien entendida, que no hay nada nuevo. Además, ¿no estamos todos a favor de los NVMe y los SSD SATA en estos días?

Los discos duros mecánicos siguen siendo un gran negocio

Si bien es cierto que los consumidores se han mudado en gran medida, los centros de datos siguen buscando discos duros de mayor capacidad. Por eso Western Digital (WD) desarrolló nuevos discos para empresas, que contienen lo que la compañía llama «ePMR» (grabación magnética perpendicular asistida por energía). Para simplificar, nos quedaremos con la grabación magnética asistida por energía (EAMR).

En julio de 2020, Western Digital anunció sus nuevas unidades, incluyendo las unidades Gold Enterprise de 16 y 18 TB, y una unidad Ultrastar EAMR con la friolera de 20 TB próximamente.

Eso es un almacenamiento masivo, y esa gran capacidad en una sola unidad es tentadora. Desafortunadamente, no podrás meter uno de estos monstruos de 3.5 pulgadas en tu torre en un futuro cercano. Por ahora, todo esto se trata de la empresa.

Aún así, para el entusiasta de la tecnología de la PC, vale la pena vigilar esta tecnología.

Lo que los fabricantes de discos duros están persiguiendo

Cada componente de un ordenador tiene algo que los ingenieros quieren mejorar. Cuando se trata de procesadores, generalmente quieren reducir el tamaño y aumentar la velocidad de los procesadores. Para los discos duros, sin embargo, la atención se centra en empaquetar más bits en el mismo tamaño de bandeja.

Un disco duro con un cabezal de lectura/escritura encima.

Los discos duros están compuestos de varios componentes, pero los dos primarios son los discos (o platos) que contienen los datos, y el cabezal que lee y escribe los datos.

Como era de esperar, los discos duros guardan datos usando una configuración binaria. El cabezal de escritura viaja sobre el plato giratorio y utiliza un campo magnético para escribir datos en un patrón que corresponde a ceros y unos.

La gente suele comparar un disco duro con un reproductor de vinilo. El disco contiene audio y la aguja pasa por un punto específico para recuperarlo. En un LP, puedes contar los surcos del vinilo para que la aguja caiga en la pista correcta. Los datos de un disco duro son tan pequeños que no se puede mover manualmente el cabezal a un punto determinado, por lo que hay que confiar en el ordenador para hacerlo.

A diferencia de los LP, sin embargo, la cabeza no sólo lee datos, también los escribe. El problema es que las operaciones de escritura en unidades no EAMR no son tan precisas. Esto significa que los bits no pueden ser empaquetados tan apretados.

El EAMR pretende resolver esto haciendo posible escribir bits a un plato en una proximidad mucho mayor. Los accionamientos WD aplican una corriente eléctrica al polo principal del cabezal de escritura durante su funcionamiento. Esto crea un campo magnético extra, que ayuda a crear una señal de escritura más consistente. Esto también significa que los datos pueden escribirse en el disco con mayor precisión.

Un disco duro junto a un diagrama de dos platos con puntos azules que representan los bits en ellos.

Cuando los datos llegan a la unidad con mayor precisión, es posible empaquetar más bits por pulgada (BPI) en la misma superficie. Por eso EAMR es un gran avance para los discos duros: operaciones de escritura más precisas significan que se pueden escribir más datos en el disco, aumentando su densidad de área.

Sin embargo, el EAMR no es un avance por sí solo, sino que es sólo una de las varias características que trabajan juntas para ayudar a aumentar la capacidad de un disco duro. Otro gran avance de los nuevos discos WD Gold es el actuador de triple estado (TSA). Esta solución mecánica posiciona con más precisión el cabezal sobre el plato. Una vez más, las operaciones de escritura más precisas ayudan a aumentar la capacidad de almacenamiento en un plato del mismo tamaño.

A lo largo de los años, los fabricantes de motores han hecho otros avances para aumentar la capacidad. En un momento dado, estaban haciendo platos más finos para meter más discos en el mismo tamaño de la unidad.

Cuando esto llegó tan lejos como pudo, compañías como WD lo llevaron a un nivel superior haciendo cubiertas llenas de helio para los platos. Esto redujo la fricción interna y la producción de calor, haciendo que la unidad fuera más eficiente en cuanto a energía.

Todo esto significaba que podías poner más platos en un disco. WD ha mejorado este proceso, también, de siete platos en 2013 a los nueve que usa hoy en día.

Si bien es un avance importante, el EAMR trabaja en conjunto con otras tecnologías para lograr unidades de mayor capacidad.

Sólo para la empresa (por ahora)

Aunque los discos duros con capacidades masivas son una perspectiva tentadora para las computadoras domésticas, están fuera de alcance en este momento. Sin embargo, esto podría cambiar en unos pocos años. Los discos llenos de helio también fueron una característica exclusiva de las empresas al principio, pero pasaron a ser de calidad de consumo unos tres años más tarde. Hoy en día se pueden encontrar en discos con capacidades de 12 TB o más, como algunos de los discos duros externos de WD.

Sin entrar en los discos NAS, los ordenadores de sobremesa ya tienen una buena capacidad en sus discos duros. Hace unos pocos años, los discos de 1 o 2 TB eran algo increible; ahora, puedes conseguir discos de 6 u 8 TB para los PCs de casa. Combina eso con varias unidades NVMe y SSD, y podrás empaquetar bastante almacenamiento en una sola torre.

Aún así, la noción de 16 TB o más en una sola unidad es una idea atractiva. Parece que a pesar del increíble rendimiento de los SSDs NVMe y SATA, el futuro de los discos duros todavía tiene algo de vida.

 

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