Las hormigas saltarinas de la India encogen sus cerebros para convertirse en reinas, pero pueden volver a crecer

Las hormigas saltarinas de la India encogen sus cerebros para convertirse en reinas, pero pueden volver a crecer

Las hormigas saltarinas de la India encogen sus cerebros para convertirse en reinas, pero pueden volver a crecer

Cuando se trata de hormigas, algunas son muy pequeñas, como las hormigas de fuego que plagan el sur de los Estados Unidos, y algunas son bastante grandes. Una de las variedades más grandes de hormigas es la hormiga saltarina india que mide aproximadamente una pulgada de largo. Como sugiere el nombre, las hormigas habitan las llanuras aluviales de la India y pueden saltar unos diez centímetros en el aire y capturar y matar presas de aproximadamente el doble de su tamaño. Las hormigas también tienen una habilidad increíble para ajustar el tamaño de sus cerebros.

A estudio reciente se centró en la hormiga saltarina india y descubrió que pueden encoger sus cerebros en casi un 20 por ciento, pero volverlos a crecer a su tamaño normal en cuestión de semanas. La hormiga no es la única especie de insecto que se sabe que tiene la capacidad de aumentar el tamaño de su cerebro; por ejemplo, las abejas pueden aumentar el tamaño de su cerebro. Sin embargo, la hormiga es el único insecto conocido capaz de aumentar y disminuir el tamaño del cerebro.

Los investigadores encontraron que las hembras de hormigas saltarinas indias pueden encoger sus cerebros para preparar sus cuerpos para la reproducción. Las hormigas son similares a la mayoría de las otras colonias de hormigas en que hay una sola reina, machos para la reproducción y una clase obrera compuesta exclusivamente por hembras. Las hormigas saltarinas indias son una de las únicas especies de hormigas donde las hormigas obreras pueden competir por la oportunidad de convertirse en la reina.

Cuando la hormiga reina muere, alrededor del 70 por ciento de las hembras de la colonia comenzarán a pelear en una competencia que durará hasta 40 días donde los competidores se golpean entre sí hasta que emerge un grupo de 5 a 10 vencedores. Esos vencedores pasarán el resto de sus días produciendo descendencia. Tan pronto como comienza el torneo, las hormonas impulsan a los competidores a una transformación fisiológica que los convierte en hormigas reproductoras llamadas gamergates. Son similares en tamaño a las hormigas obreras, pero su anatomía es diferente.

Los investigadores dicen que los gamergates tienen ovarios aproximadamente cinco veces más grandes que el tamaño normal y cerebros aproximadamente un 20 por ciento más pequeños. Durante la transformación, el equipo descubrió que los lóbulos ópticos experimentan el mayor grado de contracción porque la hormiga reina vive en completa oscuridad y no tiene ninguna razón para mantener la capacidad de procesar señales visuales. Los trabajadores también necesitan cerebros más grandes para hacer frente a tareas cognitivamente exigentes como encontrar comida y defender el nido. Las hormigas obreras que no se convierten en reinas pueden hacer crecer sus cerebros a su tamaño normal.

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