La sonda solar de la NASA roza un misterio de Venus en su resortera hacia el Sol

La sonda solar de la NASA roza un misterio de Venus en su resortera hacia el Sol

La sonda solar de la NASA roza un misterio de Venus en su resortera hacia el Sol

La sonda solar Parker de la NASA puede estar enfocada en el Sol, pero eso no significa que los científicos de la agencia espacial vayan a perder la oportunidad de obtener los primeros datos en vivo de la atmósfera de Venus en casi tres décadas. La sonda se está moviendo actualmente a través del espacio, utilizando la gravedad de Venus para acercarla al Sol cada vez, y en el proceso se ha ido acercando cada vez más a la superficie del planeta.

De hecho, el 11 de julio de 2020, la sonda solar Parker estaba a “meras” 517 millas de la superficie de Venus. Eso lo llevó lo suficientemente bajo como para rozar la atmósfera de Venus, la primera vez que una nave espacial ha podido tomar una medición directa de esa región desde Pioneer Venus Orbiter en 1992.

Al principio, sin embargo, los científicos no se dieron cuenta de los nuevos datos que tenían. Le tomó a Glyn Collison del Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland, familiarizado con todos los datos de la misión Venus anterior de la agencia, para detectar lo que se describe como un “ceño fruncido” en los datos. Esa era una señal de radio natural de baja frecuencia en el instrumento FIELDS.

FIELDS consta de un trío de magnetómetros y está diseñado para medir campos magnéticos en la corona solar del Sol. Sin embargo, durante siete minutos cerca de Venus, que coincidió con que Parker Solar Probe estaba en su punto más cercano al planeta, FIELDS también registró una señal. “Un ceño fruncido similar apareció cada vez que la nave espacial pasaba por las ionosferas de las lunas de Júpiter”, explica la NASA.

De hecho, es la ionosfera del planeta, una fina capa de gas cargado eléctricamente en los mismos bordes de la atmósfera de Venus, lo que detectó. Gracias a eso, fue posible confirmar la densidad de la ionosfera. Las mediciones de eso podrían compararse con los hallazgos de Pioneer Venus Orbiter hace casi tres décadas.

En el proceso, permitió que se explorara más a fondo un misterio de larga data. Cuando Pioneer Venus Orbiter tomó sus medidas, el Sol estaba cerca del pico más agravado de su ciclo solar, conocido como máximo solar. A medida que disminuyó hacia el mínimo solar durante los años siguientes, pareció que la ionosfera de Venus se hizo más delgada. Sin embargo, los científicos solo tenían telescopios terrestres con los que observar esos cambios.

Ahora, está claro a partir de los hallazgos de Parker Solar Probe que la ionosfera es de hecho más delgada. A nuevo papel publicado hoy documenta los cambios.

En cuanto a por qué sucede y por qué es importante, todavía hay cierta incertidumbre. Una de las razones por las que Venus es tan interesante para los investigadores es que, en muchos sentidos, es una contraparte cercana a la Tierra. Ambos son de tamaño y estructura similares, pero Venus no tiene campo magnético y las temperaturas de su superficie son tan extremas que las naves espaciales han durado como máximo unas pocas horas allí. Averiguar cómo cambia el campo magnético con el ciclo solar podría ayudar a comprender cómo la atmósfera de Venus, y planetas similares, se despojó de ella, y podría ayudar a comprender mejor otros planetas que son potencialmente hospitalarios para la vida.

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