La nave espacial Juno resuelve un misterio sobre la luz zodiacal

La nave espacial Juno resuelve un misterio sobre la luz zodiacal

La nave espacial Juno resuelve un misterio sobre la luz zodiacal

Es probable que muchas personas hayan presenciado un fenómeno conocido como luz zodiacal y no se hayan dado cuenta de lo que estaban viendo. La luz zodiacal ocurre cuando las personas miran el cielo nocturno justo antes del amanecer o justo después del anochecer y ven una luz tenue que se extiende desde el horizonte. Los científicos creían que la luz era creada por la luz solar reflejada hacia la Tierra por una nube de partículas de polvo que orbitan alrededor del sol.

La idea era que los asteroides y cometas que entraban en el sistema solar interior desde grandes distancias llevaban polvo al interior del sistema solar. Los científicos que trabajan en la misión Juno ahora evidencia encontrada que el pensamiento actual sobre cómo se crea la luz zodiacal es incorrecto. Usando un instrumento a bordo de la nave espacial Juno, los científicos detectaron partículas de polvo que chocaban contra la nave espacial durante su viaje desde la Tierra a Júpiter.

Los investigadores de la misión Juno nunca se propusieron hacer su descubrimiento y no esperaban estar buscando polvo interplanetario. Juno tiene varias cámaras a bordo que toman fotografías del cielo cada cuarto de segundo para ayudar a orientar la nave espacial reconociendo patrones de estrellas en las imágenes. Los científicos también pensaron que las cámaras podrían capturar imágenes de asteroides no descubiertos. Las cámaras fueron programadas para reportar cosas que aparecen en múltiples imágenes consecutivas que no estaban en el catálogo de objetos celestes conocidos.

Los científicos se sorprendieron cuando la nave espacial comenzó a enviar miles de imágenes de objetos no identificados con rayas que aparecían y desaparecían. Las imágenes fueron descritas como si alguien sacuda un mantel polvoriento por la ventana. Después de calcular el tamaño aparente y la velocidad de los objetos y las imágenes, se dieron cuenta de que estaban viendo granos de polvo chocando contra Juno a unas 16.000 millas por hora y despedazando piezas submilimétricas.

El material que vieron en las imágenes procedía de los paneles solares de la nave espacial. Cada pieza de escombros rastreados fue el resultado de una partícula de polvo interplanetario. Los científicos notan que la mayoría de los impactos de polvo se registraron entre la Tierra y el cinturón de asteroides con brechas en la distribución relacionadas con la influencia de la gravedad de Júpiter. El equipo cree que el polvo termina cerca de la Tierra porque la gravedad de la Tierra acumula todo el polvo que se acerca, y es ese polvo el que se ve como luz zodiacal.

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