La ESA avanza en la red híbrida estilo Starlink-GPS para la Luna

La ESA avanza en la red híbrida estilo Starlink-GPS para la Luna

La ESA avanza en la red híbrida estilo Starlink-GPS para la Luna

Una increíble red de satélites lunares, que hacen sonar la Luna y alimentan un sistema de telecomunicaciones y navegación allí, es un paso más hacia la realidad, anunció hoy la Agencia Espacial Europea. El plan Moonlight de la ESA abordaría una de las áreas de creciente preocupación a medida que la humanidad planea un regreso con tripulación a la superficie lunar, brindando comunicaciones estables entre los equipos y de regreso con el control de la misión en la Tierra.

Actualmente, las comunicaciones entre la Luna y la Tierra están bastante bloqueadas. La Luna misma bloquea las señales de radio, lo que significa que cualquier sonda, nave espacial o misión tripulada al otro lado del satélite de la Tierra está cortada de las transmisiones directas hacia y desde nosotros.

El módulo de aterrizaje Chang’e-4 de China, por ejemplo, se basó en un satélite de retransmisión en el punto Lagrangiano L2 Tierra-Luna. Ese satélite, Queqiao, actúa efectivamente como intermediario, tomando las comunicaciones del módulo de aterrizaje y luego transmitiéndolas a la Tierra. Sin embargo, lo que la ESA tiene en mente es considerablemente más complejo y más poderoso.

Una serie de satélites colocados alrededor de la Luna podrían cubrirla, tanto para comunicaciones como para un sistema de navegación estilo GPS. Evitaría la necesidad de que las misiones lunares establezcan un relé propio o utilicen transmisores de alta potencia capaces de llegar a la Tierra de forma independiente. Como resultado, sugiere la ESA, las misiones futuras podrían ser aún más accesibles.

“El uso de un servicio compartido de telecomunicaciones y navegación reduciría la complejidad del diseño de futuras misiones individuales y las haría más livianas, liberando espacio para más instrumentos científicos u otra carga, haciendo que cada misión individual sea más rentable”, señala la Agencia.

“Reducir el precio del boleto a la exploración lunar podría permitir a un grupo más amplio de estados miembros de la ESA lanzar sus propias misiones lunares nacionales”, se sugiere. “Incluso con un presupuesto relativamente bajo, una nación espacial emergente podría enviar una misión científica CubeSat a la Luna, inspirando a la próxima generación de científicos e ingenieros”.

Para empezar, la ESA tiene previsto demostrar el potencial de un sistema de este tipo con el Lunar Pathfinder comsat. Programado para lanzarse a fines de 2023, establecerá una órbita alrededor de la Luna y entregará información de navegación y retransmisión de datos. El objetivo es una precisión de posicionamiento de alrededor de 100 metros, aunque los satélites futuros podrían reducirla a la mitad o mejor.

La ESA también está proporcionando a la NASA el módulo de comunicaciones ESPRIT para el próximo programa Artemis. Moonlight aprovechará las tecnologías de ambos proyectos para construir una red duradera para la Luna.

Tomará un tiempo, como era de esperar, para que eso se dé cuenta. La ESA acaba de firmar acuerdos con dos consorcios: uno liderado por Surrey Satellite Technology Ltd, que trabaja con Airbus y otros; el otro dirigido por Telespazio, en colaboración con Inmarsat, la MDA de Canadá y otros, para averiguar la logística y los detalles.

“Un sistema de navegación y telecomunicaciones robusto, confiable y eficiente hará que las docenas de misiones individuales planeadas para la Luna sean más rentables y permitirá que los países más pequeños se conviertan en naciones con viajes espaciales, inspirando a la próxima generación de científicos e ingenieros”, Elodie Viau, Director de Telecomunicaciones y Aplicaciones Integradas de la ESA, dijo hoy de los acuerdos.

La misión Artemis de la NASA tiene como objetivo devolver a los astronautas a la superficie de la Luna para el 2024. También tiene la intención de construir un Lunar Gateway, una nueva estación espacial ubicada cerca de la Luna, que actuaría como un punto de referencia tanto para el descenso lunar como, en el futuro, misiones más lejanas a Marte y otros planetas de nuestro sistema solar.

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