Investigadores de Berkeley desarrollan un nuevo plástico compostable

Investigadores de Berkeley desarrollan un nuevo plástico compostable

Investigadores de Berkeley desarrollan un nuevo plástico compostable

Se ha realizado un gran esfuerzo para reciclar plásticos, vidrio y otros materiales en todo Estados Unidos. A pesar de los esfuerzos por reciclar, menos del nueve por ciento del plástico se recicla actualmente en el país, y la mayoría termina en vertederos o contaminando el medio ambiente. Los investigadores creen que las bolsas y contenedores de plástico biodegradables podrían ayudar a aliviar la contaminación, pero pueden contaminar los plásticos reciclables si no se clasifican correctamente.

Nota de los investigadores que la mayoría de los plásticos biodegradables también tardan meses en descomponerse, y cuando se descomponen, forman microplásticos. Los microplásticos son particularmente dañinos porque pueden terminar en los océanos y dentro de los cuerpos de animales y humanos por igual. Investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley del Departamento de Energía y UC Berkeley han diseñado un plástico compostable activado por enzimas que podría disminuir la contaminación por microplásticos y es prometedor para el reciclaje de plásticos.

El nuevo material puede descomponerse en sus bloques de construcción, que son pequeñas moléculas individuales llamadas monómeros, y reformarse en un nuevo producto plástico compostable. Los plásticos biodegradables típicos que se utilizan hoy en día están hechos de ácido poliláctico o PLA, que tiene una base vegetal y se mezcla con almidón de maíz. Otro tipo de plástico es el PCL, un poliéster utilizado para aplicaciones biomédicas, incluida la ingeniería de tejidos.

Los investigadores del laboratorio adoptaron un enfoque diferente para los plásticos biodegradables al nanoconfinar enzimas directamente en ellos. El desafío consistía en crear lugares seguros en el plástico para que las enzimas permanecieran inactivas hasta que se necesitaran. Los investigadores incorporaron trazas de enzimas comerciales BC-lipasa y proteinasa K dentro de materiales plásticos PLA y PCL para su experimento. El equipo utilizó un protector enzimático llamado heteropolímero aleatorio de cuatro monómeros o RHP para dispersar las enzimas con unos pocos nanómetros de distancia.

Los científicos descubrieron que el agua corriente de los hogares o los abonos de suelo estándar convertían el material plástico con enzimas incrustadas en sus monómeros y eliminaban los microplásticos en solo unos días o semanas. El equipo dice que las enzimas industriales pueden costar alrededor de $ 10 por kilogramo, pero el nuevo enfoque agregaría solo unos centavos al costo de producción de un kilogramo de resina debido a que la cantidad de enzima requerida es muy baja. El material también tiene una vida útil de más de siete meses.

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