Europa Clipper de la NASA alcanza un gran hito en la búsqueda de vida en la luna de Júpiter

Europa Clipper de la NASA alcanza un gran hito en la búsqueda de vida en la luna de Júpiter

Europa Clipper de la NASA alcanza un gran hito en la búsqueda de vida en la luna de Júpiter

La NASA tiene grandes esperanzas para Europa, la luna de Júpiter, y la agencia espacial estadounidense acaba de marcar las i y cruzar las t en la nave espacial que volará allí para ver si realmente puede albergar vida. Europa Clipper se enfrenta a un largo viaje, con Júpiter orbitando al Sol en una trayectoria elíptica mucho más distante que la Tierra, pero lo que podría encontrar allí puede hacer que valga la pena.

Eso es porque, a diferencia de lo que hemos visto en otros planetas y lunas del sistema solar, Europa muestra signos de ser muy propicia para sustentar la vida. Hay el doble de agua líquida allí que en la Tierra, por ejemplo, en su mayor parte como un océano enorme y salado. Se calienta por el calentamiento de las mareas y se espera que esté almacenado con minerales de la estructura rocosa de la luna.

En resumen, como lugares potenciales donde la vida podría desarrollarse o incluso prosperar, Europa podría ser un refugio relativo en nuestra puerta, astronómicamente hablando de todos modos. El proyecto Europa Clipper es la forma en que la NASA planea averiguarlo con certeza, y la agencia confirmó que la nave espacial ya completó su Revisión de diseño crítico. Ese es el proceso mediante el cual se evalúa el diseño completo, incluido todo, desde la propulsión hasta los instrumentos científicos y el complejo blindaje contra la radiación que se requerirá, antes de que la nave espacial final se apruebe para que comience la construcción.

Ese diseño no es simple. Europa puede tener mucha agua, pero también ocupa una parte del espacio particularmente peligrosa. Los niveles de radiación son altos y las temperaturas de la superficie son bajas; significa que Europa Clipper debe ser lo suficientemente resistente para sobrevivir en esas condiciones, pero también debe llevar instrumentos lo suficientemente sensibles para obtener los datos que la NASA y sus científicos necesitan.

El plan es, a primera vista, sencillo. Una vez que llegue a Júpiter, Europa Clipper orbitará el planeta en una trayectoria elíptica, cada vez que rozará cerca de la luna para tomar lecturas. “La ciencia incluye la recopilación de medidas del océano interno, el mapeo de la composición de la superficie y su geología, y la búsqueda de columnas de vapor de agua que puedan estar saliendo de la corteza helada”. La NASA explica.

Aunque es posible que el diseño final solo se haya aprobado ahora, la construcción de muchos de los componentes individuales que van a la nave espacial ya se ha estado realizando durante algún tiempo. Eso es porque la NASA ya dio luz verde a algunos de los subsistemas e instrumentos, como la antena de alta ganancia de casi 10 pies de ancho. Ese es el enorme plato que se utilizará para comunicarse con la Tierra y transmitir los datos que recopila Europa Clipper.

De manera similar, las alas solares, de 100 pies de largo y que cubren 960 pies cuadrados de superficie de panel solar, también se están construyendo. El Laboratorio de Física Aplicada (APL) de Johns Hopkins en Laurel, Maryland, está trabajando en el módulo de propulsión, con sus 16 motores de cohete, y todo se ensamblará en el Laboratorio de propulsión a chorro de la NASA. Allí, se está construyendo el hardware de la computadora, así como la bóveda blindada que los científicos esperan que mantenga ese hardware y otros componentes a salvo de la radiación.

Habrán una serie de herramientas diferentes a bordo. Los sensores de imágenes térmicas medirán las temperaturas de la superficie, los signos de hielo caliente y la rugosidad de la superficie; La NASA espera usar eso para desarrollar un futuro módulo de aterrizaje para Europa. Un magnetómetro observará la dirección, la fuerza y ​​la naturaleza variable en el tiempo de los campos magnéticos alrededor de la luna, además de medir la profundidad y composición del océano de Europa.

El sistema Europa Imaging está compuesto por dos cámaras de luz visible, una gran angular y una estrecha, para obtener tomas de alta resolución de la superficie. Con una resolución de aproximadamente 20 pulgadas, podrán detectar evidencia de actividad geológica reciente o incluso actual. Un espectrógrafo ultravioleta funcionará de manera similar con la luz ultravioleta, mientras que el espectrómetro de mapeo de imágenes recolectará luz infrarroja y se utilizará para detectar la distribución de hielos, sales y sustancias orgánicas.

Un espectrómetro de masas recolectará gases alrededor de la luna y determinará su composición, mientras que un instrumento de plasma rastreará cosas como el espesor de la capa de hielo, la profundidad del océano y la salinidad del océano. También habrá a bordo instrumentos para medir el polvo de la superficie esparcido en el espacio cercano, y potencialmente agua y otras partículas. Finalmente, habrá un sistema de radar que puede penetrar hasta 30 kilómetros en el hielo para tratar de averiguar qué podría haber debajo de la superficie.

Irónicamente, además de asegurarse de que la radiación de Júpiter no sea un problema, el equipo de Europa Clipper también debe tener cuidado de que los instrumentos que transporta tampoco entren en conflicto. “Actualmente nos estamos asegurando de que todos los instrumentos puedan funcionar al mismo tiempo sin interferencias electromagnéticas”, explica Robert Pappalardo, científico del proyecto Europa Clipper en JPL.

Para fines de 2021, todos los componentes, desde instrumentos hasta paneles solares y cohetes, deben haber llegado al JPL. A partir de 2022, el desafío será juntarlos como si fueran un rompecabezas enorme y muy caro. Se espera que el lanzamiento tenga lugar en algún momento de 2024.

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