En la Antártida, las barreras de hielo están en peligro y su desaparición podría liberar una preocupante cantidad de agua a los océanos.

Claramente, nada va bien en la Antártida. De hecho, debido al calentamiento global, las barreras de hielo están en peligro y esto podría provocar la liberación de una gran cantidad de agua en los océanos, lo que obviamente contribuye a un aumento del nivel del mar.

Comencemos explicando qué es una barrera de hielo. Es una extensión de hielo de varias docenas a varios cientos de metros de espesor que retiene los glaciares. Sin estas barreras, el agua fluiría de los glaciares, lo que haría que el nivel del mar global aumentara drásticamente.

Y el problema que afecta actualmente a la Antártida es que estas barreras de hielo se están derritiendo tanto desde arriba como desde abajo. De hecho, están intercalados ya que la temperatura de la atmósfera y los océanos aumentan al mismo tiempo. De repente, investigadores de la Universidad de Reading se interesaron por este problema y presentaron los resultados de sus análisis el martes. De hecho, realizaron simulaciones en diferentes escenarios de calentamiento global.

Según ellos, si la temperatura global del planeta se eleva 4 grados por encima de las temperaturas preindustriales, 4 barreras de hielo podrían simplemente desaparecer.

¿Demasiada nieve?

Donde el informe de los investigadores es sorprendente es que el calentamiento global podría conducir a un exceso de nieve en la Antártida. De hecho, el aire más cálido retiene la humedad con mayor facilidad, lo que inevitablemente conduce a nevadas. Además, otro trabajo de investigadores especializados muestra que sobre las tierras de la Antártida, las nevadas compensan el deshielo.

En rojo, las barreras de hielo en peligro. En naranjas, las que podrían ser más resistentes. © Gilbert & Kittel, Universidad de Reading.

Pero en este caso específico, estas numerosas nevadas podrían ser peligrosas. Explicaciones: las barreras de hielo se forman gracias a la nevada que se acumula gradualmente. Pero durante el verano, cuando las temperaturas suben, esa enorme cantidad de nieve acumulada comienza a derretirse. El agua luego se filtra por los orificios de aire formados en la barrera de hielo. Y cuando las temperaturas bajan después del verano, el agua se congela y se convierte en hielo. Gradualmente, las barreras pueden terminar saturadas con agua de deshielo recongelada. Y ahí es donde se vuelve catastrófico porque una vez que llegue el verano, el agua de deshielo ya no podrá infiltrarse ya que las barreras ya estarán saturadas.

Dos posibilidades: o el agua se estanca en la superficie o fuerza el paso a través del hielo creando profundas fracturas. Si estas fracturas alcanzan los extremos de la barrera, la barrera puede colapsar. A esto se le llama hidrofracturamiento. Este fenómeno ya ha provocado el colapso de la barrera Larsen A en 1995 y la de Larsen B en 2002.

Diferentes situaciones

Aún así, según investigadores de la Universidad de Reading, si el calentamiento de las temperaturas está entre 1,5 y 2 grados, la situación debería ser estable ya que el aumento del deshielo superficial y las nevadas se compensarían entre sí. Pero las situaciones son diferentes según la región del continente del Polo Sur. De hecho, en el este de la región, el agua de deshielo ya ha comenzado a acumularse en la superficie.

Pero volviendo al peor escenario de un aumento de 4 grados en las temperaturas, la escorrentía de agua aumentaría en todo el continente y pondría en peligro todas las barreras de hielo de la región. Afortunadamente, algunos de ellos son más sólidos que otros como el de Jorge VI o el Rey Balduino.

Pero, concretamente, ¿aumentará drásticamente el nivel global del mar? En este sentido, los científicos no están del todo de acuerdo. De hecho, investigadores de la Universidad de Gotemburgo (Suecia) anuncian que han descubierto corrientes oceánicas bajo la Antártida que podrían acelerar el derretimiento del hielo y, por tanto, el aumento del nivel del mar. Pero por otro lado, científicos de la Universidad de Utrecht (Países Bajos) ) explican que la temperatura de los océanos no aumentará tan rápido como se anunció. Ojo con este tema, pero lo cierto es que la situación de las barreras de hielo es preocupante y realmente podría tener un impacto en el nivel mundial de los océanos.