El telescopio espacial James Webb floreció por última vez en la Tierra

El telescopio espacial James Webb floreció por última vez en la Tierra

El telescopio espacial James Webb floreció por última vez en la Tierra

Como una enorme flor tecnológica, el telescopio espacial James Webb ha abierto completamente su vasto espejo por última vez mientras aún está en la Tierra, con la matriz hexagonal de reflectores configurados con precisión floreciendo para una última prueba antes del lanzamiento del instrumento a finales de 2021. El Hubble como NASA, la ESA y el ojo en el cielo preeminente de la CSA, Webb está destinado a brindar a los científicos una vista infrarroja sin precedentes del universo.

Después de su lanzamiento, el telescopio espacial está diseñado para colocarse en una órbita de halo en el llamado segundo punto de Lagrange (L2) del sistema Tierra-Sol. A 930.000 millas de la Tierra, y directamente enfrente del Sol, será el lugar perfecto para ver las profundidades de las galaxias cercanas y observar estrellas mucho más antiguas que el Hubble o el Telescopio Espacial Spitzer.

Antes de que eso pueda suceder, por supuesto, Webb debe lanzarse, y eso plantea un gran desafío logístico. El telescopio depende de un enorme espejo, de más de 24 pies de ancho, para su increíble óptica, dividido en 18 piezas hexagonales. Eso es una hazaña de ingeniería en sí misma, pero también deja el instrumento simplemente demasiado grande para caber en cualquier cohete actual.

La respuesta fue convertir el telescopio espacial en un Transformador, también. Diseñado para plegarse de modo que se pueda colocar en un carenado de cohete de 16 pies, luego se basa en 132 actuadores y motores para extender sus alas y luego colocar, doblar y flexionar cada espejo en su prescripción final.

De hecho, una gran parte del desafío general involucrado en la construcción del telescopio fue hacer que todas esas piezas funcionaran de la manera correcta. Después de todo, a diferencia del Hubble, donde las correcciones posteriores al lanzamiento podrían solucionar problemas ópticos, los astronautas no tienen forma de llegar a Webb si algo sale mal una vez que sale de la Tierra.

Esta nueva prueba, entonces, fue un gran obstáculo antes de que el equipo de Webb pudiera estar seguro de que el telescopio espacial está listo para su gran despliegue. Tal como será el caso una vez que se implemente, las instrucciones de comando fueron emitidas desde Northrop Grumman, CA, que ha estado administrando las pruebas del instrumento. El equipo de compensación de la gravedad se adjuntó al telescopio para replicar mejor el entorno en el que se encontrará.

“Esta no es solo la secuencia de prueba de implementación final que el equipo ha realizado para preparar a Webb para una vida en el espacio, sino que significa que cuando terminemos, el espejo principal se bloqueará en su lugar para el lanzamiento”, Lee Feinberg, telescopio óptico gerente de elementos para Webb en el Goddard Space Flight Center de la NASA, dicho de la prueba histórica. “Es una lección de humildad pensar en los cientos de personas dedicadas en todo el país que trabajaron tan duro para diseñar y construir el espejo principal, y ahora saber que el lanzamiento está tan cerca”.

Con eso fuera del camino, el equipo puede comenzar las últimas comprobaciones en la lista de tareas pendientes. Eso incluye extensiones y retracciones de prueba de los conjuntos de radiadores del telescopio, que ayudan a disipar el calor, y lo mismo para su torre desplegable. Este último es responsable de separar los espejos e instrumentos del telescopio del autobús de la nave espacial, agregando un aislamiento vital tanto del calor como de las vibraciones.

A finales de este año, Webb, y su considerable parasol, se empaquetarán en un cohete Ariane 5 antes de su lanzamiento. Actualmente se espera que eso suceda en octubre de 2021.

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