El telescopio espacial James Webb de la NASA ha alcanzado tres grandes hitos

El telescopio espacial James Webb de la NASA ha alcanzado tres grandes hitos

El telescopio espacial James Webb de la NASA ha alcanzado tres grandes hitos

El telescopio espacial James Webb, el sucesor efectivo del Hubble, ha alcanzado tres nuevos hitos importantes, mientras la NASA se prepara para lanzar el poderoso instrumento a finales de este año. Se acerca cada vez más el momento decisivo para Webb, lo que otorgará a los científicos una vista sin precedentes de las galaxias distantes y podría ayudar a descubrir los secretos de cómo se formó y continúa evolucionando el universo.

Un trabajo en progreso durante varias décadas, los avances de Webb sobre Hubble son claros y fundamentales. Tendrá alrededor de la mitad de la masa del telescopio espacial Hubble, pero un espejo primario más de seis veces más grande. Donde el Hubble ve el universo en las regiones ultravioleta, visible y del infrarrojo cercano del espectro, Webb dará prioridad a la astronomía del infrarrojo cercano, junto con la luz visible naranja y roja, y la región del infrarrojo medio.

Como resultado, podrá ver características más antiguas del universo, demasiado alto en su corrimiento al rojo para que los instrumentos de Hubble las distingan. Los científicos esperan que, con Webb, puedan detectar las llamadas estrellas oscuras, por ejemplo. Estos podrían haberse formado en las primeras galaxias y comprenden una proporción significativa, pero hasta ahora efectivamente invisible, de masa estelar.

Antes de que pueda hacer todo eso, por supuesto, Webb debe ejecutarse. Y, antes de que pueda dirigirse a la plataforma de lanzamiento, la NASA y sus socios, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense, deben aprobar las distintas partes. Más recientemente, dice la NASA, eso significa probar el conjunto de la torre desplegable.

Esa es la parte de Webb que mantendrá los espejos y los instrumentos separados de la propia nave espacial. Los elementos científicos del telescopio deben mantenerse frescos, por lo que Webb estará posicionado para colocar el autobús de la nave espacial entre ellos y el Sol. La torre se desplegó recientemente a su longitud total, 10 metros (33 pies), antes de ser guardada nuevamente. “La próxima vez que esta torre se desplegará será cuando Webb esté en el espacio”, dice la NASA.

Mientras tanto, se ha quitado la “tapa de la lente” del telescopio, oficialmente conocida como AOS o Aft Optics Subsystem. Se dejó en su lugar mientras se ensamblaba Webb, pero se ha quitado para permitir que el telescopio se pliegue.

El plegado es necesario porque, cuando se despliega, Webb es demasiado grande para adaptarse a cualquier cohete actual. En cambio, ha sido diseñado para plegarse sobre sí mismo, incluido el importantísimo parasol que se expande hasta alcanzar el tamaño de una cancha de tenis. El equipo de la NASA ahora ha doblado la Estructura de paleta unificada, sobre la que descansa el protector solar, en su configuración de lanzamiento final. Bloqueados en su lugar, también permanecerán allí hasta que Webb logre salir al espacio.

El objetivo es que ese lanzamiento tenga lugar este otoño, con Webb empaquetado en un cohete Ariane 5 y lanzado desde el puerto espacial europeo en la Guayana Francesa. Será un viaje largo, mente. El telescopio está destinado a ocupar el segundo punto de Lagrange, o L2, a unas 930.000 millas de la Tierra. Llevará alrededor de cuatro semanas llegar a L2.

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