El telescopio espacial Hubble de la NASA todavía está fuera de línea: aquí está el problema

El telescopio espacial Hubble de la NASA todavía está fuera de línea: aquí está el problema

El telescopio espacial Hubble de la NASA todavía está fuera de línea: aquí está el problema

El telescopio espacial Hubble todavía está fuera de línea, con la NASA luchando para que la nave espacial envejecida vuelva a funcionar, aunque cualquiera que haya jugado con computadoras antiguas comprenderá que está requiriendo un gran esfuerzo. Si bien el instrumento icónico aún puede estar desbloqueando nuevos descubrimientos desde su punto de vista en el universo, el hardware responsable de mantener todo funcionando se basa en una tecnología seriamente de la vieja escuela.

Hubble ha estado desconectado durante más de una semana

La NASA observó por primera vez un problema con el Hubble el sábado 13 de junio, justo después de las 4 pm EDT. La computadora de carga útil del telescopio espacial detuvo el trabajo, y se notificó al equipo que administra el Hubble en el Centro de Vuelo Espacial Goddard en Greenbelt, Maryland, que algo andaba mal.

Para evitar daños involuntarios con un sistema fuera de línea, Hubble está diseñado para entrar automáticamente en modo seguro. La computadora principal de la nave normalmente recibe una señal de “mantener vivo” de la computadora de carga útil, lo que indica que está encendida y se comporta como se esperaba. Cuando eso cesó, la computadora principal puso los diversos instrumentos en modo seguro.

Originalmente, el plan era reiniciar la computadora, pero no funcionó. La NASA intentó cambiar a un módulo de memoria de respaldo, pero tampoco funcionó. Otro intento el jueves de la semana pasada, que los ingenieros de la NASA esperaban que entregara más datos que pudieran usarse para diagnósticos, también fracasó.

El gran problema del Hubble: una computadora de la década de 1970

A veces, es fácil olvidar que el Hubble se remonta considerablemente. Después de todo, se lanzó en 1990 y, como sin duda sabrá cualquiera que haya intentado mantener una computadora vieja, a veces las cosas simplemente salen mal y dejan de funcionar. En este caso, se trata de la NASA Standard Spacecraft Computer-1, o NSSC-1.

Aunque el NSSC-1 de Hubble se construyó en la década de 1980, dice la NASA, el diseño original en realidad se remonta a 1974. La NASA, específicamente un equipo en el Centro de Vuelo Espacial Goddard que trabaja con Westinghouse, desarrolló la computadora como una parte estandarizada para una variedad de misiones. . El objetivo era aprovechar un conjunto de componentes modulares que ayudarían a reducir los costos.

El resultado fue ampliamente utilizado, no solo en el Hubble, sino en la misión Máximo Solar y las misiones Landsat-D, pero ciertamente parece arcaico en términos de computación moderna. Se admitía hasta 64 K de memoria de núcleo de 18 bits de ancho, por ejemplo, un simulador que podía ejecutarse a 1 / 1,000 de tiempo real. Es el módulo de memoria el que aparentemente está causando problemas ahora, y la NASA sugiere que simplemente se ha degradado con el tiempo.

Al diseñar el telescopio espacial Hubble, los ingenieros de la NASA al menos pensaron en el futuro. La nave espacial tiene dos NSSC-1 a bordo, pensados ​​como un reemplazo redundante del primero. Si es necesario, está diseñado para que la NASA pueda cambiar y seguir realizando experimentos científicos.

Al mismo tiempo, hay cuatro módulos de memoria independientes. Cada NSSC-1 puede acceder a cualquiera de los cuatro, aunque solo se utiliza uno a la vez. Si bien el módulo de memoria principal no se cargó y el código para cambiar al módulo de respaldo no funcionó, en teoría hay dos módulos más que la NASA podría probar.

Por el momento, el Hubble está vivo pero inactivo.

Hasta que se pueda establecer una computadora que funcione y un par de módulos de memoria, el Hubble permanecerá en modo seguro. La nave espacial no corre ningún peligro particular, pero todas las investigaciones científicas se han detenido temporalmente.

La buena noticia es que el equipo de Goddard ha demostrado ser experto en pensar en soluciones listas para usar para los fallos del Hubble. Después de todo, ha pasado mucho tiempo desde la última vez que el telescopio espacial tuvo una actualización física. Eso no ha sucedido desde 2009, de hecho, cuando la NASA realizó su última misión de servicio. STS-125, también conocida como Misión 4 de Servicio del Telescopio Espacial Hubble (HST-SM4) fue la quinta y última misión del Transbordador Espacial al telescopio. En él, entre otras cosas, la NASA instaló un nuevo módulo Science Instrument Command and Data Handling, o SI C&DH, basado en NSSC-1.

Desde entonces, sin embargo, han aparecido fallos de hardware. A fines de 2018, por ejemplo, una falla en el giroscopio puso al Hubble en modo seguro: el equipo hizo girar el telescopio en una serie de giros en direcciones opuestas para despejar cualquier bloqueo potencial en el instrumento. Eso tuvo éxito, aunque solo unos meses después, la Wide Field Camera 3 se desconectó.

Se espera que el Hubble sea reemplazado por el telescopio espacial James Webb, que todavía está en camino de ser lanzado más adelante en el año. Sin embargo, si el hardware funciona, Hubble podría permanecer en órbita durante algunos años. Los científicos estiman que una reentrada atmosférica natural podría tener lugar en algún momento entre 2028 y 2040, suponiendo que no se hagan esfuerzos para impulsar la órbita del telescopio espacial.

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