El rover Perseverance inspecciona Marte mientras la NASA se prepara para una decisión difícil

El rover Perseverance inspecciona Marte mientras la NASA se prepara para una decisión difícil

El rover Perseverance inspecciona Marte mientras la NASA se prepara para una decisión difícil

El rover Perseverance de la NASA está mirando más de cerca a Marte, aunque todavía tiene que agarrarse activamente con su brazo robótico. El laboratorio de ciencias de seis ruedas tiene como objetivo ayudar a identificar signos de vida pasada en el planeta rojo, aunque se espera que sea microbiano en lugar de algo más grande, pero para hacer eso necesita extender sus instrumentos y descubrir cómo hacer el mejor uso de su preciosa capacidad de muestreo.

Esos instrumentos estaban empaquetados de forma segura en el vehículo del tamaño de un SUV, mientras realizaba su largo viaje a Marte y luego su tenso descenso a la superficie del planeta. La NASA eligió el lugar de aterrizaje basándose en lo que se cree que es la historia antigua de Marte: aunque actualmente es una roca teñida de rojo, alguna vez fue un gran lago.

Tampoco es que Perseverance haya estado inactivo desde que aterrizó en el cráter Jezero. El rover ha estado actuando como operador de cámara para los intentos de vuelo del helicóptero Ingenuity, así como su transmisión de datos a la NASA en la Tierra, al tiempo que examina algunas de las rocas a su alrededor como el equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) responsable de la misión. averigüe qué priorizar a continuación.

El brazo robótico con el que está equipado Perseverance tiene varias herramientas y sensores diferentes a bordo, y que han estado trabajando en conjunto con otros montados en otras partes del rover. El generador de imágenes Mastcam-Z en la “cabeza”, por ejemplo, ha estado capturando fotos del terreno marciano cuando no estaba enfocado en los vuelos de Ingenuity. Al mismo tiempo, su cámara WATSON, fijada al brazo mismo, ha estado obteniendo primeros planos de las rocas alrededor de Perseverance.

Aunque todavía no ha tomado ninguna muestra directa, eso no significa que el rover no haya dejado más marca que solo por los patrones de sus neumáticos. Su instrumento láser SuperCam, por ejemplo, utiliza un láser y espectrómetros para analizar la composición mineral y molecular de diferentes rocas. También puede hacerlo desde lejos: hasta 20 pies de distancia, dice la NASA.

Al identificar áreas potenciales de interés específico, el JPL puede maximizar el impacto científico de los esfuerzos prácticos de Perseverance. En lugar de un agarrador, el rover tiene un raspador en el extremo de su brazo, que puede usar para triturar y aplanar la superficie de las rocas. En el proceso, puede preparar un área plana para un mejor muestreo, así como eliminar la arena y el polvo acumulados que podrían haber sido depositados allí por los vientos marcianos.

El ingenio también será parte de esa búsqueda. Habiendo superado sus pruebas iniciales, el helicóptero de Marte acompañará a Perseverance a sus próximas ubicaciones, incluida una vista de pájaro de las áreas que el rover podría tener dificultades para alcanzar en tierra.

La objetivo final es identificar qué estará involucrado en lo que posiblemente sea el aspecto más audaz de la misión de Perseverance. La NASA y el JPL tienen como objetivo utilizar el taladro del rover para tomar muestras de roca y regolito, que serán capturadas en tubos súper limpios especialmente diseñados. Se dejarán en la superficie del planeta, listos para ser recuperados por futuras misiones, que pueden no tener lugar hasta en algún momento de la década de 2030, y luego, finalmente, regresarán a la Tierra para que se puedan realizar más análisis.

La Perseverance, sin embargo, solo tiene un número limitado de esos tubos de muestreo. Solo 43 fueron seleccionados para viajar a Marte con el rover, de 93 candidatos, y de ellos solo 38 se utilizarán para recolectar rocas y suelo. El resto son los llamados “tubos testigo” y se abrirán, uno a la vez, cerca de los sitios de recolección de muestras. De esa manera, podrán capturar cualquier contaminante o impureza de la Tierra que pueda haber viajado con Perseverance, para que puedan ser descontados cuando los tubos regresen a casa.

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