El lanzamiento del telescopio espacial James Webb se retrasa (de nuevo)

El lanzamiento del telescopio espacial James Webb se retrasa (de nuevo)

El lanzamiento del telescopio espacial James Webb se retrasa (de nuevo)

La NASA ha retrasado el lanzamiento del telescopio espacial James Webb, otro retraso para el sucesor del Hubble, aunque el objetivo sigue siendo que el enorme y complejo instrumento se dirija a su nuevo hogar en el espacio antes de fin de año. El equipo detrás del proyecto del telescopio, una colaboración entre la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), tenía la intención de lanzarlo el 31 de octubre de 2021.

No es el primer retraso para el proyecto de $ 10 mil millones. El desarrollo comenzó en 1996, y en ese momento la intención era lanzarse en 2007; un rediseño significativo siguió en 2005, y la construcción no comenzó realmente hasta 2016. Otros obstáculos, incluida la pandemia de COVID-19 que impidió el trabajo en el sitio, retrasaron el lanzamiento hasta fines de 2021.

Es un instrumento complejo, que se enfoca en la luz infrarroja de longitud de onda larga visible hasta la luz infrarroja de longitud de onda media en lugar del foco casi ultravioleta del Hubble. Eso le permitirá ver objetos más antiguos, utilizando un gran espejo que se despliega como una flor de alta tecnología, y un parasol aún más grande para ayudar a mantener fresco todo el conjunto. La NASA y la ESA planean colocarlo en el punto Lagrange L2 Tierra-Sol.

Las conversaciones sobre un retraso comenzaron a mediados de mayo; ahora, dijo Beatriz Romero, directora de servicios de lanzamiento de James Webb, una “combinación de diferentes factores” está impactando la reprogramación, ArsTechnica informes. El telescopio aún necesita terminar su proceso de plegado antes de ser enviado al sitio de lanzamiento: es demasiado grande, en su forma desplegada, para caber en la bahía de carga útil de un cohete, por lo que está diseñado para colapsar primero.

Se espera que eso suceda cerca de fines de agosto, pero una vez que Webb llegue a la Guayana Francesa, tomará otros 55 días prepararlo para su lanzamiento real. Eso involucrará un refuerzo Ariane 5, que actualmente está conectado a tierra para un rediseño de carenado. Antes de que el telescopio pueda usar el amplificador, se programan dos vuelos de prueba para verificar que el rediseño esté a la altura.

Incluso entonces, aún podría haber más factores de demora. COVID-19 sigue siendo un problema, particularmente en la Guayana Francesa, donde la disponibilidad de vacunas es baja.

La realidad, entonces, es que el lanzamiento de Webb no puede ocurrir hasta mediados de noviembre como muy pronto. Es posible, el equipo admite que, de hecho, podría deslizarse hasta diciembre, aunque el objetivo aún es que el cohete despegue antes de que termine 2021. Una vez que alcance el punto L2 que la NASA y la ESA tienen en mente, deberá mantenerse dando vueltas a su alrededor en una órbita de halo.

Es eso lo que agrega un límite de vida útil a Webb. Cumplir con esa órbita exige combustible, por lo que la cantidad que el equipo pueda cargar a bordo gestionará el tiempo que el nuevo telescopio puede permanecer operativo. El plan de misión actual es de cinco años, después de una fase de puesta en servicio de seis meses, con suficiente combustible incluido para 10 años.

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