DARPA selecciona a tres contratistas principales para el programa DRACO

DARPA selecciona a tres contratistas principales para el programa DRACO

DARPA selects three prime contractors for DRACO program

DARPA ha anunciado que ha adjudicado contratos para la primera fase del programa Cohete de demostración para operaciones cislunares ágiles (DRACO). El objetivo declarado del programa es demostrar un sistema de propulsión térmica nuclear por encima de la órbita terrestre baja para el año 2025. El trío de contratistas principales seleccionados por DARPA incluye a General Atomics, Blue Origin y Lockheed Martin.

DARPA dice esa maniobra rápida es un inquilino fundamental para las operaciones modernas del Departamento de Defensa en tierra, mar y aire. Sin embargo, las maniobras rápidas en el espacio han sido un desafío debido a los sistemas de propulsión espacial eléctricos y químicos que se utilizan en la actualidad. Esos sistemas tienen limitaciones en el empuje al peso para la eficiencia eléctrica y del propulsor de los sistemas de propulsión química. El sistema de propulsión térmica nuclear de DRACO tiene el potencial de una alta relación empuje-peso similar a la propulsión química en el espacio mientras se acerca a la alta eficiencia propulsora de los sistemas eléctricos.

Esa combinación de eficiencias permitiría a una nave espacial DRACO una mayor agilidad, lo que conduciría a la capacidad de implementar el inquilino principal del Departamento de Defensa de maniobras rápidas en el espacio entre la Tierra y la luna. El gerente del programa DRACO, el mayor Nathan Greiner de la USAF, dice que el trío de equipos ya ha demostrado capacidades en el desarrollo y despliegue de sistemas avanzados de reactores, propulsión y naves espaciales. La tecnología de pulso térmico nuclear que el programa busca desarrollar y demostrar tiene como objetivo ser la base para futuras operaciones en el espacio.

La primera fase de DRACO tiene una duración de 18 meses y tiene dos pistas. La vía A implica el diseño preliminar de un reactor de propulsión térmica nuclear y un concepto de subsistema de propulsión. Track B tiene el objetivo de producir un concepto de nave espacial de Sistema Operativo diseñado para cumplir con los objetivos de la misión y desarrollar un Sistema de Demostración. Greiner dice que la primera fase del programa implica esfuerzos de reducción de riesgos para permitir la demostración en órbita en etapas posteriores del programa.

General Atomics está llevando a cabo el trabajo de desarrollo del reactor Track A con Blue Origin y Lockheed Martin realizando de forma independiente el trabajo Track B. La Fase 1 de DRACO afectará las fases de seguimiento en el diseño, la fabricación y las demostraciones en órbita. DARPA solicitará todas las fases de seguimiento en el futuro.

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