Así es como el clima ha cambiado el tamaño de los humanos a lo largo de los milenios.

La altura media de los seres humanos ha cambiado drásticamente durante el último millón de años. Ahora hay una fuerte evidencia de que el clima tiene algo que ver con eso. Los climas fríos llevaron a la evolución de cuerpos más grandes, mientras que los climas cálidos llevaron a cuerpos más pequeños.

Un equipo interdisciplinario de investigadores, dirigido por las universidades de Cambridge y Tübingen, utilizó cintas métricas para medir los cuerpos y cerebros de más de 300 fósiles del género Homo (“sapiens” se refiere a la especie) de todo el mundo. Luego, estos datos se compararon con una reconstrucción de los climas regionales durante el último millón de años. Así, cada fósil estaba vinculado al clima que había experimentado en persona.

El estudio, que acaba de publicarse en la revista profesional Comunicaciones de la naturaleza, muestra que el tamaño corporal promedio de los seres humanos ha fluctuado considerablemente durante el último millón de años. Los cuerpos más grandes, que forman un amortiguador contra el frío, han crecido en regiones más frías. Los cuerpos más pequeños, lo has adivinado, se forman en temperaturas más cálidas.

“Nuestro estudio indica que el clima, especialmente la temperatura, ha sido el principal impulsor de los cambios en el tamaño del cuerpo durante los últimos millones de años”, dice la profesora Andrea Manica de la Universidad de Cambridge. “Podemos ver en la gente de hoy que los que viven en climas más cálidos son más pequeños y los que viven en climas más fríos son más altos. Ahora sabemos que las mismas influencias climáticas han estado operando durante los últimos millones de años. “

¿Qué pasa con nuestros cerebros?

Los investigadores también analizaron el impacto de los factores ambientales en el tamaño del cerebro en el género Homo. Pero en general, encontraron solo una correlación débil entre los dos. Sin embargo, el tamaño del cerebro parece ser mayor en hábitats con menos vegetación, como estepas y praderas abiertas, pero también en áreas más ecológicamente estables. Los autores sugieren que los humanos cazaban animales más grandes en estos hábitats. El crecimiento significativo del cerebro podría ser un subproducto de esta compleja tarea.

“Hemos descubierto que diferentes factores determinan el tamaño del cerebro y el tamaño del cuerpo; no están bajo la misma presión evolutiva”, dice Manuel Will de la Universidad de Tübingen. “El medio ambiente tiene una influencia mucho mayor en el tamaño de nuestro cuerpo que en el de nuestro cerebro”.

¿Seguiremos evolucionando?

Según los investigadores, existen muchas razones para creer que el tamaño del cuerpo y el cerebro humanos sigue cambiando. Nuestros cuerpos todavía se adaptan a diferentes temperaturas, y parece que las personas con cuerpos más grandes viven en climas más fríos hoy en día.

Por el contrario, el tamaño del cerebro de nuestra especie parece haber disminuido desde el comienzo del Holoceno (hace unos 11.650 años). “La creciente dependencia de la tecnología, como la subcontratación de tareas complejas a las computadoras, podría encoger aún más el cerebro durante los próximos miles de años”, predicen los autores.

“Es divertido especular sobre lo que sucederá con las dimensiones del cuerpo y el cerebro en el futuro”, agrega Manica, “pero debemos tener cuidado de no extrapolar demasiado basándonos en el último millón de años, porque muchos, muchos factores puede cambiar. “